【嗅覺  最接近靈魂的起點】

五個感官中,最早發展的便是嗅覺。子宮內12週大的胚胎,就已具備完整的嗅覺功能。受精後僅3個月的胚胎已具備嗅覺功能的事實,意味著人類早在出生之前便能開始學習氣味。

法國哲學家盧梭曾說:「嗅覺是記憶和慾望的感覺」。性感女神瑪麗蓮夢露更說過:「我睡覺時,只穿香奈兒Chanel No. 5」。我們看過的事情在經過三個月後就會忘掉一半,而聞過的氣味卻有 65 以上在經過一年以後仍然會記得。

關於嗅覺喚起記憶的描寫,最有名的是法國文豪「馬塞爾·普魯斯特」(Marcel Proust)在其名作《追憶似水年華》中,描寫有一年冬天喝下午茶時把瑪德蓮 Madeleine)蛋糕浸泡在茶水中吃,那香氣讓他回憶起童年時在「貢布雷」生活的一段文字:「我舀起一匙剛才浸過瑪德蓮的熱茶到唇邊,溫熱且摻著蛋糕碎屑的茶水一沾染我的上顎,我不禁渾身一顫,停下動作,專心一意感受那一刻在我的體內發生的絕妙變化。一種難以言喻的快感傳遍我的感官,回憶突然浮現腦海。」

因此,記憶心理學以「普魯斯特現象」(Proust Phenomenon 來代表喚起早年回憶的嗅覺能力,也稱為「瑪德蓮蛋糕效應」。


【預防失智症,可從活化患者的嗅覺神經開始】

根據日本鳥取大學醫學部的失智症專家浦上克哉教授表示,失智症患者首先嗅覺神經會遭到破壞,導至嗅覺機能下降,進而影響到和嗅覺神經相連的海馬迴(位於腦部負責學習及記憶),破壞海馬迴的記憶機能,最後蔓延到其他部位,導致失智症惡化。

但嗅覺神經和其他腦神經不同,是一種再生能力很高的神經。因此浦上克哉教授開始思考對嗅覺有益的方法。從1980年代起,他就著手研究有哪些香味可以活化失智症患者的嗅覺神經細胞,並以好幾種精油在老人看護中心進行實驗調查。

終於在2000年,浦上克哉教授得出了「利用香氣刺激嗅覺神經再生,能活化海馬迴預防失智症」的結論。而國內台北科技大學的研究也顯示,透過嗅覺的正向感官刺激,可以減緩失智症患者的不安,進而減低照顧者的壓力。

美國知名作家黛安․艾克曼(Diane Ackerman)形容:

「嗅覺是沉默的知覺,無言的官能,我們缺乏字彙形容,只能張口結舌,在難以言喻的歡樂與狂喜汪洋中,摸索著言辭。」